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La région de Palouse dans l’État de Washington

La région de blé de l’est de Washington est un patchwork de routes de motocyclistes et de villes agricoles intéressantes. Photos de l’auteur.

“Le champ de blé a… de la poésie”, a dit un jour Vincent Van Gogh. La muse que le maître peintre a trouvée dans le blé a inspiré des dizaines de ses œuvres. À la fin de ma récente tournée à travers des milliers d’hectares de grain ondulé, j’ai pu constater la sagesse du post-impressionniste à une oreille.

J’étais l’outsider, alors j’ai heureusement laissé la planification de l’itinéraire aux natifs de Washington. Le beau-frère de ma femme, Scott, et son beau-frère, Dennis, ont discuté des mérites des différentes routes menant à la région de Palouse, dans l’est de Washington, et à l’intérieur de celle-ci. On pourrait penser que toute activité qui commence par deux mentions de “beaux-parents” pourrait être vouée au désastre. Ce n’est pas le cas ici.

eastern Washington Palouse motorcycle rideLa Cow Creek Mercantile de Ritzville est aussi diverse et intéressante que l’indique son enseigne sur le toit, et la nourriture y est délicieuse.

Nous avons dégusté un excellent repas à la Cow Creek Mercantile, dans le centre agricole historique de Ritzville. Pour ce que ça vaut, je recommande avec enthousiasme le délicieux Kraut Runza. C’est un plat certainement inspiré par la forte influence allemande de la Volga dans la région. Nous sommes montés et nous sommes dirigés vers le nord-est sur notre sac mixte de vélos. Dennis pilotait sa Victory rouge, Scott était sur sa Honda Gold Wing d’époque et je roulais sur une Shadow qui était bien loin de ma zone de confort en matière de moto d’aventure.

Je me suis installé dans la position basse, les pieds en avant, alors que nous passions devant la mosaïque de champs de blé qui sont omniprésents dans les collines ondulantes de l’est de Washington. Il y a une nette distinction visuelle entre les verts vifs et denses des champs irrigués et les teintes sourdes des fermes “sèches”. Une grande partie de la région ressemble à un immense damier non géométrique et ondulé.

eastern Washington Palouse motorcycle rideIl existe un effort concerté pour préserver la riche histoire agricole de toute la région de Palouse. Cette grange majestueuse en est un bel exemple.

Notre première étape dans cette aventure du Nord-Ouest du Pacifique a été la pittoresque ville agricole de Sprague. J’ai fait signe aux autres de descendre lorsque j’ai repéré un groupe de camions et de véhicules agricoles d’époque à la pointe de la ville. Les béquilles abaissées, nous avons discuté de l’histoire de l’endroit, et Scott m’a informé qu’il y avait une exposition de camions classiques encore plus intrigante de l’autre côté de la ville. Après un tour dans le bâtiment en briques de Sprague, situé sur la 1ère rue, son évaluation s’est avérée juste. J’ai passé un temps fou au milieu de ces camions patinés qui se promenaient dans une fascinante distorsion du temps.

eastern Washington Palouse motorcycle rideDes dizaines de camions classiques sont au repos dans la minuscule communauté agricole de Sprague.

De retour sur la route, nous nous sommes dirigés vers le sud-est sur la route nationale 23, plus profondément dans le Palouse. La théorie prédominante du nom de la région est qu’il est dérivé du nom d’une tribu amérindienne, les Palus, que les commerçants français ont modifié avec leur mot “pelouse”, signifiant une étendue de terre couverte d’herbe épaisse. Le mot français convient parfaitement à la région. Nous avons parcouru de douces collines et des virages serrés. Le ciel d’un bleu éclatant coupait une nette démarcation au-dessus des teintes vertes des champs de blé et des prairies.

eastern Washington Palouse motorcycle rideLe Palouse Scenic Byway traverse une courtepointe de champs ondulés.

Dans la petite ville agricole d’Ewan, nous nous sommes à nouveau dirigés vers le nord-est. Nous nous sommes arrêtés à Rock Lake, qui m’a paru être un excellent lieu de pêche. Cependant, mes compagnons de route locaux m’ont dit qu’il y avait beaucoup plus que cette étendue d’eau d’un bleu profond. Il semble que Rock Lake soit aussi mystérieux que beau. Il y a des légendes sur un monstre marin dans les profondeurs froides du lac que certains agriculteurs locaux jurent vraies. Il y a aussi l’histoire d’un train qui a déversé un chargement de Ford Model T flambant neuf à Rock Lake il y a un siècle. Une chose est vérifiée : le lac profond et froid semble avoir un appétit vorace pour les pêcheurs imprudents, car beaucoup ont plongé pour ne jamais remonter à la surface.

Après plusieurs autres kilomètres de superbes balades à travers des champs de blé vallonnés, nous nous sommes ensuite arrêtés dans un magasin de matériel agricole très cool qui avait deux énormes tracteurs sur des poteaux très hauts. Alors que nous discutions de la prochaine étape du parcours, le propriétaire (et l’ingénieur des sculptures surélevées) est venu sur la route pour voir si nous avions besoin d’aide, et nous a donné des indications sur la façon de nous rendre à la pièce maîtresse de notre randonnée, Steptoe Butte. Tout en essuyant la graisse d’essieu de ses mains, il a suggéré un itinéraire “sinueux” vers le nord qui ajouterait du temps, mais aussi un écosystème nouveau et différent comprenant des forêts de conifères. Il m’a fait faire le tour du monde.

eastern Washington Palouse motorcycle rideUne exposition en hauteur permet d’amener le matériel agricole à de nouveaux sommets au-dessus de la Palouse.

Nous sommes sortis de la ferme et des prairies pour nous rendre dans les pins au sud de Spokane. L’air était plus frais, et les courbes plus serpentines. Ce tronçon boisé n’était pas long, mais il ajoutait une couche supplémentaire à une belle randonnée. Nous avons pris un virage au sud-est sur la Palouse Scenic Byway. Des granges historiques parsemaient les prairies d’un vert éclatant qui se mêlaient aux teintes sourdes des champs de blé. À quelques reprises, nous avons dû nous arrêter pour faire place à d’énormes machines agricoles sur les routes de campagne étroites, mais à part cela, la route était pratiquement dépourvue de circulation de véhicules à quatre roues.

Plus tard, depuis la selle de son Aile d’or, Scott a signalé une houle dans le terrain vallonné qui était plus grande que le reste. J’en ai conclu qu’il devait s’agir de Steptoe Butte au loin. Alors que nous nous rapprochions, la butte s’est subtilement agrandie, mais elle n’était pas, à mon avis sur le moment, aussi impressionnante que je l’avais prévu. Cela allait changer au fur et à mesure que nous entamions l’ascension de sa route étroite. La majesté du Steptoe Butte State Park s’impose lentement, puis croît de façon exponentielle avec l’altitude.

eastern Washington Palouse motorcycle rideLe contraste entre les fermes et les champs est bien visible depuis la route qui mène à Steptoe Butte.

Une fois au sommet de Steptoe, les vues étaient stupéfiantes. Ce patchwork de verts et de bruns que nous avions traversé était exposé à 360 degrés. De courtes promenades sur le parking du sommet offraient de longues perspectives dans toutes les directions. On m’a dit que la vue depuis la position élevée de la butte est d’environ 200 miles. Nous avons eu la chance d’être là un jour de ciel bleu et de nuages bulbeux, ce qui n’a fait qu’ajouter à l’ambiance naturelle.

Steptoe Butte a une histoire fascinante. Au sommet de 3 612 pieds, le State Park Service a installé des panneaux d’interprétation informatifs sur certaines des influences écologiques et humaines notables de la région. La première route primitive qui monte à Steptoe a été coupée en 1888. La même année, James “Cashup” Davis a terminé un hôtel de deux étages et de 50 chambres au sommet. Davis est mort dans son hôtel en 1896 à l’âge de 81 ans. L’hôtel, qui a subi une baisse de fréquentation au fil des ans, a fermé ses portes pour toujours en 1902 et a brûlé dans un incendie accidentel en 1911.

eastern Washington Palouse motorcycle ridePlongé dans les verts éclatants du blé en cours de maturation, Dennis laisse Steptoe Butte dans le rétroviseur.

Après avoir découvert les vues de Steptoe, nous avons descendu la route étroite jusqu’au fond du parc, puis nous sommes retournés sur la route panoramique. Les courbes et les ondulations amusantes du tarmac ont continué jusqu’à notre prochain arrêt. Nous avons roulé jusqu’à Colfax, qui sert de siège au comté de Whitman. De nouveau, des bâtiments historiques en brique bordent la longue Main Street de la ville.

Nous nous sommes arrêtés chez Eddy’s Chinese and American pour nous restaurer et pour raconter le trajet jusqu’à ce point. Mon corps commençait à ressentir les effets de l’étrange position assise du croiseur, et du souffle constant du vent sur la Honda non réparée. Le porc aigre-doux était savoureux, et la conversation était animée alors que nous partagions le restaurant avec des fermiers et des locaux.

eastern Washington Palouse motorcycle rideDennis et Scott discutent de nos options de route au sud-ouest de Spokane.

Le ventre plein, nous nous sommes dirigés vers l’ouest en direction de notre point d’étape de Ritzville. Plusieurs autres petites communautés agricoles parsemaient le trajet du retour. Nous avons traversé Endicott, Benge et Ralston. Il est intéressant de noter que, quelle que soit la taille des communautés de cette région, chacune d’entre elles a un énorme silo à grains comme pièce maîtresse. La plupart semblent aussi avoir au moins quelques machines agricoles historiques pour rendre hommage à la force vitale de la région. Le blé domine le paysage, le mode de vie et l’économie de la plus grande partie de l’est de Washington.

Mes aimables et compétents guides locaux avaient certainement tracé un merveilleux circuit à travers une partie fascinante du pays. La région est unique par son étendue, son importance pour l’approvisionnement alimentaire mondial et sa beauté. Les contours naturels de la Palouse sont habillés d’un manteau de plusieurs couleurs, et les rubans de tarmac qui traversent ces contours sont un terrain de jeu pour les motards. Je me souviendrai avec émotion de la beauté de la Palouse. Le champ de blé a certainement de la poésie.

eastern Washington Palouse motorcycle rideUne carte de l’itinéraire emprunté, par Bill Tipton/compartmaps.com.
Cet article a été rédigé par Tim Kessel et traduit par Accessoires Moto. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. Accessoires Moto perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.